Inovador drone de pesquisa britânico chega à Antártica

Uma equipe chegou à Estação de Pesquisa Rothera, pronta para começar a testar o novo drone autônomo Windracers ULTRA na Antártida. Se for bem-sucedida, a nova plataforma de drones poderá representar um importante acréscimo à capacidade científica da British Antarctic Survey no continente gelado – oferecendo o potencial para fazer mais ciência a um custo menor, com uma pegada de carbono menor do que a aviação tripulada tradicional.

Projetado para ambientes extremos como a Antártica, o Windracers ULTRA UAV (veículo aéreo não tripulado) é uma aeronave totalmente autônoma, bimotor, de asa fixa de 10 metros, capaz de transportar 100 kg de carga ou sensores até 1.000 km. Incorporando um alto nível de redundância, o ULTRA pode continuar a voar mesmo se um dos motores ou componentes estiver danificado ou falhar, e foi projetado para ser consertado em campo com um número mínimo de peças.

Ele pode decolar, voar e pousar com segurança com supervisão mínima do operador em terra, graças ao seu sofisticado sistema de piloto automático Masterless, desenvolvido e patenteado pela Distributed Avionics. Oferecendo um impacto de menor carbono do que a aviação tripulada tradicional, o ULTRA UAV desempenhará um papel fundamental nos planos da BAS para atingir o zero líquido até 2040.

Se implementados, os drones serão utilizados como ferramenta principal para pesquisas científicas aéreas, aproveitando ao máximo a configuração flexível disponível na plataforma para uma gama de instrumentos científicos. Tal como está, a British Antarctic Survey realiza grande parte do seu trabalho de pesquisa com aeronaves Twin Otter. Embora os Twin Otters operem sob um intenso regime logístico e científico durante a temporada de campo, os drones poderiam permitir aumentos dramáticos no tempo de voo e na cobertura geográfica, ao mesmo tempo que proporcionam uma redução nas emissões de CO2 por hora de voo de cerca de 90%.

O UAV Windracers ULTRA sendo desempacotado do armazenamento de viagem na Estação de Pesquisa Rothera. (Foto: Windracers & British Antarctic Survey)

O custo mais baixo e a maior segurança de voar drones UAV durante longos períodos também tornam possível a coleta de dados científicos novos e de maior fidelidade. Além disso, vários drones autônomos poderiam ser implantados como um único sistema unificado usando a tecnologia SWARM orientada por Inteligência Artificial.

“Demonstrar que os UAVs podem coletar de forma robusta e rotineira uma série de dados diferentes é realmente emocionante para o futuro da ciência antártica”, disse o Dr. Tom Jordan, geofísico da British Antarctic Survey especializado em coleta de dados aéreos. “A ciência polar precisa urgentemente de novos conjuntos de dados extensos de alta resolução para compreender a forma como a camada de gelo da Antártica está mudando e como isso irá impactar as comunidades em todo o mundo. Este é o nosso primeiro passo para desbloquear essas barreiras logísticas.”

As pesquisas aéreas são usadas para uma série de disciplinas científicas relevantes para a ciência e ecologia do clima polar, incluindo geologia atmosférica, glaciologia e o estudo dos ecossistemas oceânicos. Na fase de testes desta temporada, os Windracers ULTRA serão implantados para:

Inspecionar áreas ambientalmente sensíveis protegidas e avaliar a cadeia alimentar marinha (krill) usando câmerasInvestigar estruturas tectônicas com sensores magnéticos e de gravidadeAvaliar estruturas glaciológicas usando radar aerotransportadoTestar uma sonda de turbulência atmosférica para estudos de processos da camada limite que acoplam o oceano e a atmosfera

Could these pilotless drones be the future in Antarctica?

We use aerial surveys for our science, so the team will test how the @Windracers ULTRA UAV handles tasks like:
? investigating tectonic structures
? surveying the marine food chain
? radar scans of glaciers https://t.co/16cBbN9435 pic.twitter.com/mqz4cSPTte

— British Antarctic Survey ? (@BAS_News) February 3, 2024

“Depois de passarmos as últimas oito semanas completando testes e treinamentos rigorosos, estamos extremamente entusiasmados por termos chegado à Antártida. Esperamos muito demonstrar que drones autônomos de alta resistência e alta carga útil têm um papel valioso a desempenhar no futuro da pesquisa ambiental”, disse Tom Reed, líder de tecnologia de piloto automático do Windracers Group e membro da equipe de testes na Antártica. “Como engenheiro de software, eu não teria previsto que minha carreira me levaria à Estação de Pesquisa Rothera, na Antártida. É um privilégio genuíno e sinto-me honrado por ter a oportunidade de passar as próximas semanas aqui trabalhando ao lado de uma equipe incrível em alguns projetos científicos verdadeiramente significativos”.

O projeto inovador está sendo financiado pelo Future Flight 3 Challenge da Innovate UK e faz parte de seu programa piloto denominado “Protegendo ambientes com enxames de veículos aéreos não tripulados”, que visa demonstrar como a tecnologia avançada de drones pode ser usada para coletar dados ambientais na Antártida.

Windracer ULTRA UAV na Estação de Pesquisa Rothera, na frente de uma aeronave Twin Otter em voo. (Foto: Windracers & British Antarctic Survey)

‘Proteger ambientes com enxames de veículos aéreos não tripulados’ foi financiado pelo Innovate UK Future Flight 3 Challenge, e é uma parceria entre Windracers Limited, Distributed Avionics Limited, Helix Geospace, Lancashire Fire and Rescue Service, National Environmental Research Council British Antarctic Survey, University of Bristol e The University of Sheffield.

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